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Estrella de la Agricultura Moderna: La Bacteria Bt

Vive en suelos de todo el mundo y actúa como un insecticida natural muy efectivo. Lo más sorprendente es que gana batallas contra las especies como polillas y orugas, que tienen un tamaño 20,000 veces mayor. La bacteria Bacillus thuringiensis, o Bt, es una de las herramientas más versátiles en la Agricultura Moderna y es usada alrededor del planeta en forma líquida o como un rasgo biotecnológico en la semilla.
 

Una bacteria a medida de la agricultura

Una de las virtudes que tiene la bacteria Bt es que existe naturalmente en los suelos de todo el mundo; además de sus propiedades insecticidas. Descubiertas por primera vez en el año 1901 en Japón, y nuevamente en 1911 en Alemania, sus propiedades han convertido a esta bacteria en una herramienta indispensable para la protección de cultivos durante 100 años.

Durante los últimos 50 años, fue utilizada por los productores como agente de control de plagas microbiano (MCPA) en forma de aerosol líquido. En la agricultura orgánica, cuatro cepas son especialmente utilizadas; y sabemos que existen más de 200 cepas Bt con propiedades insecticidas. 

Los productores convencionales también encuentran valor en el uso de la bacteria Bt. A partir de 1995, las semillas genéticamente modificadas con la proteína Bt se han adoptado rápidamente en todo el mundo. Estos rasgos biotecnológicos son beneficiosos para el medio ambiente ya que ayudan a reducir la pulverización de productos para la protección de cultivos, y solo se dirigen a las plagas que están dañando a las plantas.
 

El objetivo: frenar las pérdidas millonarias

Insectos como el gusano barrenador del maíz, el gusano de la cápsula rosa y el gusano de la raíz del maíz han causado daños a los cultivos equivalentes a miles de millones de dólares en las últimas dos décadas y en todas las regiones agrícolas del planeta. En algunos casos, se llegó a perder hasta un 40% de la cosecha por este tipo de plagas.

Similar en apariencia a una oruga, estos gusanos barrenadores tienen un rasgo en común: un tracto digestivo alcalino que los hace susceptibles a una proteína específica producida por la bacteria Bt. Esta especificidad significa que la bacteria Bt los afecta pero resulta inofensiva para otros insectos beneficiosos, así como para humanos y animales domesticados.
 

Proteínas de cristal

Muchas bacterias producen esporas para preservar su material genético, un tipo de reproducción asexual conocida como esporulación. Durante este proceso, la bacteria Bt produce cristales de proteína que se dirigen al tracto digestivo de los insectos dañinos, proporcionando una forma muy precisa y específica de control. Los cultivos actuales con la bacteria Bt incluyen soja, maíz y berenjena.
 

Cultivos con Bt en muchas regiones

Desde 1995, la bacteria Bt se ha convertido en uno de los rasgos de semillas GM más comunes en todo el mundo. El maíz Bt se introdujo por primera vez en los EE. UU. en 1995, seguido poco después por el algodón Bt. Más recientemente, en 2010, se comenzó a cultivar soja Bt en Brasil; y en 2014, Bangladesh empleó berenjena Bt. En cada caso, los productores adoptaron la llegada de la tecnología de semillas Bt, debido a su efectividad y al hecho de que los ayudaban a reducir sus aplicaciones de productos para la protección de cultivos.
 

Estados Unidos

El maíz Bt tiene casi dos décadas de éxito en los EE. UU. El gusano barrenador y el de la raíz del maíz devastaron regularmente estos cultivos hasta que llegó el maíz Bt. Las empresas semilleras dedican muchos esfuerzos de Investigación y Desarrollo para descubrir productos Bt debido al valor que los productores han encontrado en ellos.
 

Brasil

Los cultivos Bt han sido populares en Brasil durante los últimos 20 años. El balance del 2016 mostró que los productores brasileños plantaron más de 12 millones de hectáreas de soja Bt y 11 millones de hectáreas de maíz Bt en esa campaña. Ese mismo año, el país aprobó una versión Bt de la caña de azúcar para proporcionar alivio a los productores que actualmente sufren daños por un valor aproximado de 1.500 millones de dólares anuales por parte del gusano barrenador de la caña de azúcar.
 

Bangladesh

El primer cultivo Bt aprobado para consumo directo fue la berenjena Bt en 2013 en Bangladesh. Este es un cultivo básico en esa región y particularmente susceptible al gusano barrenador del tallo. Con una larga temporada de crecimiento y una plaga de insectos que puede sobrevivir el invierno, la berenjena se enfrenta a grandes presiones de plagas. En el pasado, los productores sufrían pérdidas periódicas de cosechas y se veían obligados a depender de grandes cantidades de productos para la protección de cultivos. Desde la introducción de la berenjena Bt, sin embargo, han reducido su uso de pesticidas en más del 70%.
 

Versátil, objetivo y sustentable

Utilizado por productores orgánicos y convencionales, no posee efectos negativos residuales y tiene casi un siglo de uso efectivo en la protección de cultivos. En cada caso, en cada región y para cada cultivo, la introducción de rasgos biotecnológicos Bt ayudó a disminuir el uso de productos para la protección de cultivos y a evitar daños por plagas e insectos.

Gran parte del mérito recae en los propios productores, que se encargan del uso adecuado del producto. Es importante plantar lo que se conoce como "refugio" cuando se usan cultivos Bt. Esto significa que un porcentaje fijo de cada campo se planta sin el rasgo biotecnológico Bt para asegurar que algunas plagas de insectos sobrevivan, lo que ralentiza la velocidad a la que la resistencia a la bacteria Bt ocurre en esas plagas.

En general, la bacteria Bt ha sido un éxito innegable. Los productores orgánicos lo han estado utilizando durante 50 años, y los productores convencionales en los últimos 20. Este uso generalizado y su éxito ha proporcionado un modelo a seguir para la Agricultura Moderna; y ha brindado esperanzas al resto de la población: esperamos poder seguir evolucionando tecnológicamente para conservar los recursos del planeta.

 

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